Astronomia

Il piccolo satellite ASTERIA ottiene un primo risultato per CubeSats

Un satellite in miniatura chiamato asteria ha misurato il transito di '55 Cancri e' un pianeta extrasolare della super-Terra precedentemente scoperto

La misurazione, fatta dal piccolo satellite ASTERIA, di un transito di un pianeta extrasolare è la dimostrazione del fatto che una piccola sonda può eseguire fotometria ad alta precisione.

Un satellite in miniatura chiamato ASTERIA (Arcsecond Space Telescope Enabling Research in Astrophysics) ha misurato il transito di '55 Cancri e' un pianeta extrasolare della super-Terra precedentemente scoperto. Questa scoperta mostra che i satelliti in miniatura, come ASTERIA, sono in grado di effettuare rilevamenti sensibili di esopianeti tramite il metodo di transito.

Osservando il pianeta '55 Cancri', che è noto per il transito, ASTERIA ha misurato un minuscolo cambiamento di luminosità, circa lo 0,04%, quando la super-Terra ha attraversato di fronte alla sua stella. La misura di transito è la prima del suo genere per CubeSats (la classe di satelliti a cui appartiene ASTERIA) la cui dimensione è uguale a una valigetta e si spostano verso lo spazio su razzi usati per veicoli spaziali più grandi.

Il team di ASTERIA ha presentato gli aggiornamenti e le lezioni apprese sulla missione alla Small Satellite Conference a Logan, Utah.(1)

Il progetto ASTERIA è una collaborazione tra il MIT e il Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA a Pasadena, in California, finanziato attraverso il Phaeton Program di JPL. Il programma è iniziato nel 2010 come progetto di una classe universitaria (Space Systems Engineering), coinvolgendo una dimostrazione tecnologica di misure astrofisiche utilizzando un Cubesat, con l'obiettivo primario di formare giovani ingegneri.

La missione ASTERIA è stata progettata per dimostrare le tecnologie chiave, incluso il puntamento e il controllo termico molto stabili per effettuare misurazioni estremamente precise della luminosità stellare in un piccolo satellite.

Nuove conoscenze sui gruppi di galassie dell'universo primordiale

Studio sul gas molecolare in ammassi di galassie lontane. Il gas molecolare è la materia prima che alimenta la formazione stellare in tutto l'universo.

Gli scienziati del MIT Kavli Institute for Astrophysics and Space(1) collaborano in uno dei più grandi studi mai condotti sul gas molecolare in ammassi di galassie lontane

Il gas molecolare è la materia prima che alimenta la formazione stellare in tutto l'universo. Ora, utilizzando il rivoluzionario telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter Array), un team internazionale di scienziati ha condotto uno dei più grandi studi sul gas molecolare in ammassi di galassie distanti: rari conglomerati contenenti strati di galassie, trilioni di stelle e materia oscura.

Gli scienziati di Spitzer Adaptation del Red-sequence Cluster Survey (SpARCS)(2) hanno osservato le galassie all'interno di questi remoti cluster, come quando l'universo aveva solo 4 miliardi di anni, scoprendo che ospitano serbatoi di gas molecolare più grandi rispetto alle galassie che si trovano in ambienti tipicamente isolati con meno galassie vicine, note come galassie di campo.

“Ci aspettavamo di trovare carenze di gas molecolare in queste galassie a grappolo rispetto al campo”, afferma l'autrice principale Allison Noble,(3) post dottorato presso l'Istituto Kavli per l'astrofisica e la ricerca spaziale del MIT. “Le galassie nei gruppi vicini sono morte, prive di attività di formazione stellare e con poco o nessun gas molecolare. In questi cluster distanti, stiamo invece rilevando galassie ricche di gas, ma i loro tassi di formazione stellare sono pari a quelli delle galassie di campo”.

I risultati sono stati recentemente pubblicati su The Astrophysical Journal Letters.(4) La dottoressa Allison Noble è un membro del gruppo di ricerca di Kavli Institute, astronomo e assistente alla cattedra di fisica Michael McDonald,(5) che è il secondo autore sulla carta.

Gli astronomi individuano su Plutone dune di metano

Un gruppo di scienziati ha scoperto che le dune su Plutone sono costituite da piccoli granelli congelati di metano.

Le protuberanze di color grigio chiaro e bianco sono state individuate dalla sonda New Horizons della NASA(1) durante il suo sorvolo del 2015.

Un team guidato da scienziati britannici ha recentemente annunciato i risultati di questa scoperta sulla rivista Science.(2)

I ricercatori hanno detto che le dune sembrano per lo più costituite da granelli ghiacciati di metano delle dimensioni identiche alla sabbia terrestre, probabilmente con l'aggiunta di azoto congelato.

Le file parallele di dune, ritenute dagli studiosi relativamente recenti, si trovano in una regione a forma di cuore di Plutone, ai piedi di montagne alte come le Alpi e formate da giganteschi blocchi di ghiaccio con calotte di neve mischiata con metano. Queste pianure situate nel lobo sinistro del “cuore” di Plutone sono conosciute come 'Sputnik Planitia'.

Scoprire le dune ha sorpreso gli astronomi data l'atmosfera sottile e debole di Plutone. Hanno indicato che uno strato di ghiaccio azotato sulla superficie di 'Sputnik Planitia' è stato trasformato in gas, che ha elevato le particelle di metano nell'aria. I soffici venti di Plutone spostarono poi i granuli nella zona delle dune.

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