Tecniche di stimolazione elettrica non invasiva per comunicare con i pazienti in coma

Tecniche di stimolazione elettrica non invasiva per comunicare con i pazienti in comaScienziati dell'Università di Liegi (Belgio)(1) studiano come utilizzare tecniche di stimolazione elettrica non invasiva per leggere l'attività cerebrale dei pazienti in coma e comunicare con loro in un progetto che è ancora in fase iniziale e testato in pochi pazienti.

Questa è una delle linee di lavoro intorno ai limiti della coscienza discusse di recente a Barcellona alla prima Conferenza Internazionale sul Cervello e la Coscienza del Progetto Cervello Umano.

Il neuroscienziato e presidente del comitato scientifico Johan Frederik Storm(2) ha descritto il lavoro scientifico alla stampa. Egli lo ha definito un programma di ricerca europeo che si occupa dello studio del cervello nel campo della neurobiologia teorica e sperimentale, nel trattamento clinico e filosofico.

In un'Europa che invecchia, dove un cittadino su tre affronterà patologie cerebrali ad un certo punto della propria vita, lo studio della coscienza, quando si verifica un danno cerebrale, è una delle principali aree di ricerca di questo gruppo di esperti.

Il neurologo Steven Laureys,(3) che guida la ricerca focalizzata sui pazienti in coma nell'università belga, sottolinea che è molto complicato comunicare con persone in stato comatoso perché la coscienza è qualcosa di privato e intimo.

Il suo team lavora per trovare metodi affidabili e coerenti per misurare il grado di coscienza nei pazienti e una delle tecniche applicate a questo riguardo è la lettura delle risposte cerebrali a domande semplici.

Sebbene il paziente non possa muoversi o rispondere verbalmente a ciò che gli viene chiesto, il suo cervello reagisce e, attraverso gli elettrodi applicati sulla pelle, gli scienziati possono identificare quali parti dell'organo sono attivate e stabilire codici che possono essere tradotti, per esempio, in un "sì" o un "no". Attraverso metodi come questo, che mettono la tecnologia al servizio della neurobiologia, in futuro si potrebbe stabilire una comunicazione più fluida e complessa con i pazienti in stato di coma.

Per affrontare i dubbi filosofici ed etici che possono essere coinvolti in queste indagini, per esempio riguardo al desiderio di morire di questi pazienti e alla pratica dell'eutanasia, Human Brain Project(4) integra anche un team di professionisti nel campo delle scienze sociali e della filosofia.

L'esperto di neuroetica e coordinatore di questo settore alla Kathinka Evers Conference(5) sottolinea la necessità di applicare questi dati in modo responsabile alla società e ritiene che le teorie empiriche non vengono mai declassate dalle interpretazioni concettuali. Egli asserisce che se in un paziente diagnosticato in coma, se viene rilevata una coscienza residua, non si può interpretare la comunicazione tra la macchina e il cervello in alcun modo.

Un'altra linea di ricerca è il grado di consapevolezza degli animali e la loro capacità di sentire o pensare, nonché la possibilità che le macchine sviluppino la coscienza in futuro.

Mentre esiste un consenso intorno agli animali come esseri senzienti, il neurologo Steven Laureys ritiene che è stato storicamente molto egocentrico considerare la coscienza come qualcosa di esclusivamente umano. La questione della coscienza artificiale è ancora una questione aperta. La struttura della materia determina se c'è la coscienza e, mentre gli animali sono organici e sono esseri viventi come noi, le macchine hanno altra materia e non c'è motivo di pensare che la loro coscienza sarebbe simile alla nostra o che potremmo identificarla in alcun modo.

Durante i due giorni della Conferenza dozzine di professionisti hanno affrontato queste e molte altre linee di ricerca in un incontro che Johan Storm definisce "storico" e che è il risultato di un interesse crescente nello studio della coscienza, un argomento che è stato considerato "tabù" nella comunità scientifica per tutto il XX secolo.

L'obiettivo finale di questo primo incontro e il lavoro sviluppato dai quasi 85 gruppi di ricerca, che compongono il programma Human Brain Project, è quello di rafforzare la collaborazione tra le discipline e sviluppare una teoria della coscienza unificata, sebbene gli esperti non abbiano ancora raggiunto una comune intesa.

Riferimenti:

(1) Université de Liège

(2) Professor Johan Frederik Storm

(3) Steven Laureys, MD, PhD, leads the Coma Science Group at the GIGA (ULg) and Department of Neurology, Sart Tilman Liège University Hospital

(4) Human Brain Project

(5) Kathinka Evers Conference

Autore: Edoardo Capuano / Foto di pixabay.com

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